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牛津纳米孔公司在中国开启专利维权(维护知识产权的必要性)

作者:黄莺

6月21日下午,北京北5.5环朱辛庄,国家知识产权所在地的第十九审理庭,按公告应该刚刚完成一场有关基因测序仪专利的无效口审。无效请求人是一名自然人,被挑战的专利ZL201080017555.7是一件名为“脂质双层传感器阵列”的PCT进入中国阶段的专利。专利权人是“牛津纳米孔技术公司(Oxford Nanopore Technologies,ONT)”。这家挂着“牛津”旗号的ONT公司,没错,就是一家英国基因测序仪公司。也是少有的能够代表英国在中、美基因测序的竞赛中,赢得一席之地的公司。对于基因测序的行外人来说,ONT远不如美国Illumina有名,甚至中国华大智造因为近年来与Illumina不断的专利战,可能都更有名一些。但是对于行业内的人来讲,ONT是一家连Illumina都不敢小觑的公司。当Illumina将ONT视为竞争者,并祭出常用的专利诉讼武器后,依然未能撼动这家公司。2016年2月,Illumina在美国国际贸易委员会ITC和美国加州南区地方法院同时对ONT提起诉讼。指控ONT侵犯US8,673,550和US9,170,230,这两项专利是Illumina公司独家从阿拉巴马大学伯明翰研究基金会和华盛顿大学获得的独家许可权和开发权。这些诉讼集中在ONT的MinlON和PromethlON设备上。无独有偶,同样是在2016年,美国另一家三代基因测序的公司Pacific Biosciences of California的公司(简称PacBio)向美国国际贸易委员会ITC对ONT提出337调查,指控ONT的MinlON和PromethlON的DNA模型测序,侵犯了其拥有的美国专利US9,404,146和US9,542,527。但是经过ITC的调查,在2018年,ITC裁决ONT并未侵犯PacBio的专利。

但是这只是双方专利纠纷的一个分战场,PacBio公司除了在ITC外,还在美国联邦地方法院、英国高等法院和德国曼海姆地方法院同时提出了ONT侵犯其四项专利的案件。值得注意的是,在双方诉讼中,对其中一项专利是否有效的争夺中,ONT提出的观点是PacBio公司的US9,738,929专利不具备可专利性的原因是不符合Alice案的规则,不应是专利授权的客体。虽然其观点最终并未被法官采纳,但足以见到Alice案对于美国专利制度的影响之深。在美国联邦陪审团的审理中,虽然认定ONT侵犯了PacBio公司四项专利中的三项,但是最终这四项专利被认定是无效的。2020年,ONT公司的公告中,除了提到在美国获得对PacBio公司一系列诉讼的胜利外,还提到在欧洲也成功无效掉PacBio公司的一件专利。而这两家美国公司PacBio与Illumina之间的关系并不简单。Illumina曾在2018年提出以12亿美元收购PacBio公司,但是却遭到英国竞争和市场管理局(CMA)的反垄断调查,最终并未通过审查。而美国联邦贸易委员会(FTC)也曾对双方的合并提出质疑。在这种情况下,Illumina不得不放弃对PacBio公司的收购,并赔偿PacBio公司一亿美元。

来源:Yole报告

值得注意的是,在CMA的这起反垄断调查中,知识产权问题扮演了重要的角色。Illumina为了说服CMA通过这起交易,提议向竞争对手开放其在单分子天然长阅读测序领域的知识产权。但是ONT则认为Illumina应该剥离其NovaSeq高通量测序业务。因此CMA在竞争审查中可能会认为Illumina合并后可能用知识产权来阻止竞争。

所以,过去几年,PacBio公司与ONT的专利纠纷,实际上可以认为是"PacBio+Illumina"合体对于ONT的市场竞争打击。而从专利诉讼中脱身的ONT终于在去年成功上市。ONT也凭借其专利护城河,具有了连Illumina都忌惮的能力。中国企业在基因测序的第一代(1 Generation,1G)时技术没能跟上主流,但是在二代基因测序(2G)开始,华大基因就已经开始赶上,到了目前三代(3G),主要代表是ONT和赛默飞世尔等公司。

来源:Yole报告

ONT是2014年首次进入DNA/RNA测序领域,成功研发了世界上首例且唯一的纳米孔DNA/RNA测序仪。其开发的MinION是一款便携式、实时、长读长、低成本设备,可以在多种环境下都能进行简便的生物分析。

纳米孔测序原理

而在中国国内,目前公开报道中,与ONT从事相同纳米孔测序设备的只有成都齐碳科技这一家,这一点在齐碳科技上个月刚刚公布的一条消息中也得以证实:奇碳科技是目前全球唯二、全国唯一的纳米孔基因测序厂商。

来源:奇碳科技

而这家成立于2016年的公司,其创始人具有斯坦福、Illumina和西门子等求学和工作经历。形成了北京研发,成都生产,经过四年多,研制出中国第一台纳米孔基因测序仪。

来源:奇碳科技

所以,此次挑战ONT这件中国专利有效性的是不是奇碳科技?目前来看,因为无效请求人是自然人,这种“稻草人”策略使得到底是谁与ONT有了专利纠纷,实际上并不清楚。但是,从目前极少数从事纳米孔基因测序仪研发和生产来看,ONT因专利问题找上奇碳科技的可能性是存在的。而像奇碳科技这种初创型企业未来都是要走资本市场的,遭遇知识产权问题显然并不利于其后续融资甚至IPO。但是从奇碳科技的官网上,可以看到其知识产权已有180多项。显然进入这个赛道,没有自己的核心专利是不行的,这个道理,奇碳科技是明白的。

来源:奇碳科技

所以,奇碳科技未来的基因测序之路,与前辈华大基因应该一样,只有真正通过专利战的洗礼,才能在西方企业面前站稳脚跟。因此,这次专利无效挑战的背后到底是谁其实不重要,重要的是中国整个基因测序产业要在自主创新的道路上具有核心技术,具有好的专利。如果说ONT都开始在三代、四代基因测序上针对中国开始维权了,那意味着Illumina在华大之后,也会继续跟进,中国企业无论如何,都逃不掉这场专利“立命”之战。

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标签: 专利 公司 基因

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