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马斯克的商业帝国及其背后的“专利军团”(专利帝国的崛起)

作者:吴征

连续两天两项壮举:SpaceX载人飞船成功发射!与国际空间战成功对接!马斯克将人类一举带进了商业航天的新纪程。为他的冲出地球,殖民火星的梦想开启了重要篇章。载人航天,这个一直以来只有超级大国才有实力探索的领域,第一次被一家商业公司所征服,而这距SpaceX公司成立仅有18年。前苏联/俄罗斯、美国和中国这世界上唯三能够独立进行载人航天发射的国家,无一不是历经几十年的研发,才最终实现了载人航天梦。因此,航天技术是一国经济、科学和技术实力的综合反映。美国在70-80年代的载人航天投入产出比就达到了1:9,中国宣称也有1:10,可以预见未来这一产业带动的投入产出效率将更高。

面对如此巨大的商业利益,对一家高科技企业而言,创新如何保护?

申请专利,获取垄断利益——往往会成为很多企业的选择。

可是如果和别人一样,那就不是带着颠覆基因的硅谷钢铁侠马斯克了!

Patent-Lover? No在马斯克看来,专利往往是为了扼杀进步,更像是大公司巩固地位的方式,让法律界的人更富有,而不是真正的发明家。他认为科技的引领并不一定需要专利。这与他刚开始创业时的想法正好相反。彼时,1995年,Musk创办在线地图公司Zip2,他认为知识产权和专利对科技型公司很重要,是防止竞争对手模仿和技术窃取的主要手段。在Zip2之后,当他意识到获得一项专利实际上只是意味着买了一张彩票参加诉讼时,他就尽可能的去避开。尤其是在他经营特斯拉的过程中发现,特斯拉的竞争对手其实并不是其他的电动车,而是数量庞大的传统燃油车,仅凭当时特斯拉的市场份额,对市场的影响非常小,如果不能将专利技术共享,和产业链的伙伴们共同做大电动车的市场,将很难实现对传统汽车的革命。这才促使马斯克2014年将特斯拉的专利免费公开出来。

专利免费使用,对当时的马斯克而言,并非是一个前无古人,后无来者的决定。在他之前,IBM已经做过免费开放部分专利的尝试,在他之后,丰田也宣布开放2万件专利。但是,在这些宣布专利免费的企业中,能在商业上能取得成功的,唯有特斯拉。专利免费并不意味着马斯克对创新不再寻求专利保护,而是在核心技术上更多的用商业秘密来维护,少数技术还是会继续申请专利。所以,如果说马斯克是全球掌握商业秘密最多的Boss,一点不为过。如果将马斯克的商业帝国集中到一起看,可以发现一些耐人寻味的知识产权保护策略。

是否采用专利保护与行业内竞争对手的情况以及产业特点有关。就像一个金字塔,塔底是竞争对手多,专利丛林多的行业,这些领域马斯克会选择进行专利保护,而在塔尖的位置,由于竞争者极少,或是处于垄断地位,马斯克则更倾向用商业秘密来保护知识产权。

特别是对于像特斯拉电动车这样的产品,更是会拆解零部件,将自动驾驶的算法等用商业秘密来保护,较少申请专利,对于电池的安全、控制,则一直是特斯拉专利申请的重点。统计马斯克商业版图中的不同企业的”专利军团“时,会发现各有特色:主攻航天的SpaceX公司只有20几件专利,主攻电动车的Telsa公司在2014年宣布专利免费使用后每年会继续申请专利,主攻太阳能和储能的Solercity公司的专利持有量是仅次于特斯拉的,主攻超级铁路的Hyperloop公司宣布建设采取开源模式,主攻脑机接口的Neuralink也开始了专利布局。

SpaceX 公司"我们在SpaceX基本上没有专利。我们主要的长期竞争是在中国,如果我们公布专利,那将是一场闹剧,因为中国人会把它们当作菜谱"

在谈及SpaceX为何不申请专利的问题时,马斯克认为专利公开的内容会让仿制者像是在对着菜谱来学习一样,而马斯克口中的这个仿制者就是中国。

这和当前中美贸易战对知识产权问题的关注焦点如出一辙,商业秘密成为中美两国知识产权上的最主要议题。而且像航天这种更多偏向军用的领域,更是敏感。

SpaceX公司迄今为止申请了20余件专利。

而与航天器相关的只有两件,涉及的是梅林火箭发动机相关的铝制舱等制造工艺。也正是在这些专利之后,马斯克决定SpaceX不再对关键技术申请专利。

即使2015年,被亚马逊老板贝索斯的蓝色起源(Blue Origin)公司告上法庭,声称SpaceX侵犯其海上火箭回收的专利权,依旧没有改变马斯克对SpaceX专利问题的定性。

▲ Blue Origin的海上火箭回收专利

▲ SpaceX的海上回收火箭方案

这起专利诉讼发生后,SpaceX对蓝色起源的专利提出了异议,引用了1998年研究人员和科学家的相关研究,成功的将蓝色起源这项专利中15个权利要求中的13个删除掉。

SpaceX名下其它专利则全部是与另一个项目星链(Starlink)相关的专利。

SpaceX预计在2019年至2024年间向太空发射约1.2万颗卫星组成的“星链”星座,从太空向地球提供高速互联网接入服务。

▲ 星链的专利以及对应的原型卫星

这个市场除SpaceX外,OneWeb、波音、ViaSat、Telesat、Karousel LLC和LeoSat等公司都推出了低轨道卫星上网服务项目,竞争异常激烈。

这也是为何SpaceX会为星链项目开绿灯,申请了一批专利的原因。

特斯拉公司

"我们所有的专利都属于你!"

2014年6月12日,马斯克突然宣布:“昨天,我们帕洛阿尔托总部的大厅里有一堵特斯拉专利墙。为了推进电动汽车技术,本着开源的精神,将他们拆除了”。

▲ 原来的专利墙

▲拆除后换上“All Our Patent Are Belong To You”

特斯拉当时将300多项的专利开源出来,提出只要是善意使用,特斯拉不会发起专利诉讼。开源精神的自由和开放,与马斯克追求技术的品位可谓不谋而合。国外有机构对当时特斯拉开放的专利做过初步的分类,大部分是与电池相关的管理和充放电技术,正是特斯拉独有的电池管理系统,才能让特斯拉电动车在松下提供的电池上拥有领先同行的技术优势,能够将如此核心的技术开源出来,足见马斯克的决心。

▲特斯拉2014年宣布专利免费时其专利涉及的技术领域(来源:互联网)而在另一项特斯拉引以为傲的自动驾驶方面,却鲜见专利,这部分核心技术则被马斯克放到了黑箱之中。近期披露的少量与自动驾驶相关的专利,只能看到特斯拉关注哪些方面的创新,却很难复刻其核心技术的真髓,看来这也是特斯拉秘不外传的核心商业机密。在2014宣布免费之后,特斯拉专利申请并未停止,专利池也从当初的300项左右扩展到了近千项。很多人会对特斯拉的这种操作有疑问。为什么一边说专利免费,一边还在不断申请新专利?实际上从专业角度看,专利的独占属性一方面是可以保护创新,为发明者获取一段时期的垄断利益,同时,专利的公开属性也是一种重要的防守方式,发明者将创新公开后,后来者就不能再抢注专利从而影响发明者的自由使用了,想必特斯拉的后续专利也会有此考虑。

特斯拉即将在6月召开的电池大会上,马斯克可能会公布特斯拉在电池方面的重大突破,包括可循环使用160万公里的新电池结构,或是续航超过1000公里的Model 3的新电池等信息。

而为了能提前获得或猜中特斯拉到底采用了哪些技术实现,引发了全球证券分析师对特斯拉专利的研究,试图从特斯拉最新公开的电池专利上找到能够影响未来电池产业的蛛丝马迹。可见,马斯克的特斯拉专利,已不仅仅是特斯拉朋友圈的防护盾,更是预测特斯拉未来走势的风向标。

SolarCity公司

仅次于特斯拉的马斯克第二大专利储备公司

2016年,马斯克斥资50亿美元收购太阳能光伏企业SolarCity,宣称要将其光伏产品安装在全美各地的家庭和企业中。太阳能光伏电池领域,是典型的资本和技术密集型产业,美国、中国都有大量的企业深耕这一产业,同样也是专利密集型产业。专利申请和专利诉讼异常活跃,美国针对光伏产品的专利问题就曾启动多次的337调查。因此要想在行业内生存,专利是必不可少的,SolarCity名下600件左右的专利储备,也让其成为马斯克商业军团中,仅次于特斯拉的第二大专利持有公司。

在被马斯克收购前,SolarCity公司曾在2013年收购Zep太阳能公司,而Zep在2011年曾发起过对西屋太阳能的专利诉讼。

近年来,特斯拉和Solarcity的合作逐渐层多,在合作申请专利方面一下涌出20多件专利,似乎马斯克更想将SolarCity的太阳能屋顶瓦片与特斯拉电动车充电结合起来。如果能实现,申请专利不失为一种好选择。

Hyperloop公司

"整个项目都是开源的"

2012年,当马斯卡还在忙于开发太空火箭和电动汽车时,他和他的工程师们设计了57页的方案,涉及一个时速600英里/小时的“超级回路”(Hyperloop one)项目,可以让列车在真空管道中便捷的穿梭于城市之间。但是因为造价过于昂贵,马斯克只是给出了原理,希望这个项目能够成为像Linux操作系统一样的开源项目。随着项目的推进。Hyperloop one自2016年开始,已经对超级回路的结构、装置申请了100多项专利。

为何要申请这么多的专利?这与马斯克整个项目都是开源理念似乎自相矛盾。原因是还有另外一家几乎同名的Hyperloop公司,这家名为Hyperloop Transportation Technologies的公司(简称HyperloopTT公司)也在做同样的事情。

▲HyperloopTT-capsule-Quintero-One

HyperloopTT公司显然也是一个专利爱好者,虽然没有Hyperloop one申请那么多的专利,但几乎是与对手同步开始申请专利,至今也有20余项专利。

所以,依照马斯卡的理念,有竞争的领域,就可以有专利,Hyperloop one体现了马斯克商业体系中需要构建专利丛林的特点。

Neuralink公司"大脑和技术之间创造一种和谐"

这家Neuralikn的神经技术公司是由马斯克2016年创立的脑机接口和神经修复公司,从长远来看,该公司目标是开发人类增强技术,最终目标是增加人类和技术之间的“带宽”。

马斯克说,就类似于只能手机用手指操控一样,Neuralink则是希望在大脑和技术之间创造一种和谐,这个接口基本上是用来治疗和管理大脑状况的。Neuralink目前已经在桥接脑区改善修复功能方面级申请了几件专利,但是进入这一领域的玩家同样不止Neuralink一家。大到医疗设备的巨头美敦力(Medtronic)公司,已经针对“脑深部刺探器”开发了类似的产品,并形成了一批美国专利(如US08/674498,US05/603434,US08/637440等)。

小到像它一样的创业公司NeuraPace,是一家为癫痫患者开发闭路脑植入物的公司,也进行了专利布局(如US09/543264,US08/957869)。而向其它尚未进入市场的BrainGate和NothStar等公司也是潜在的竞争者。这个市场的玩家在逐渐增多。因此,Neuralink在积极进行专利部署也就不足为奇了。

总结

马斯克是一名技术狂人,对专利的理解大部分是准确的,包括对创新速度与专利的关系上,认为只有加快创新,让已有的专利变得毫无价值,才是真的创新。这既是马斯克对“挤牙膏”式创新的不屑,也是他希望要以更大的创新带领人类前行的决心和勇气。

但是对像SpaceX公司的创新不寻求专利保护,全部采取商业秘密的方式,美国也曾有一些法律专家对此提出过质疑,认为“任何商业秘密都有可能像雇员一样走出家门”,言外之意,商业秘密的保护对核心人员的依赖度很高,人员流动将会造成泄露风险。因此建议“公司产品或服务的主要商业特征都需要单独评估,专利和商业秘密之间需要寻找平衡”。

而且在IP界,一种成熟的做法是既能保住商业秘密,又能以专利公开的形式换取保护,这需要在专利文本的转换阶段下很大功夫。这种情况下,就不会出现马斯克所担忧的,让竞争对手照着“菜谱”就能仿造出产品了。或许这个法务上的诀窍,是马斯克不了解或是根本不屑使用的。

也许马斯克现在对专利的颠覆,远不如其对人类科技的颠覆。但这并不意味着他未来不会带来颠覆性的影响。

马斯克的火星殖民计划如果进展顺利,火星或将继续地球文明,开创人类的又一个生存空间,地球上的制度移植到火星上都要进行调整,其中就包括专利制度。

地球上,各国对发明专利保护20年,实用新型专利保护10年,外观专利保护10或15年。

但是在火星上,火星公转周期是687天,自转周期是24小时37分。火星的一天比地球一天长39分35秒,一个火星年有22个月构成,对应668.59个火星日,约是是地球年的1.88倍。如果还是按照地球历来算专利保护期的话,恐怕一件发明专利(20地球年)到了火星只能算是实用新型(10火星年)了,是不是觉得有点亏了呢!

所以,马斯克给我们打开的不是一扇窗、也不是一扇门,而是一个全新的世界!需要我们不断的去探索、创新和突破。

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